John Ford: El hombre que definió el género del western

John Ford
Penelope H. Fritz

En el ámbito del cine clásico de Hollywood, pocos nombres brillan tanto como el de John Ford. Conocido por su extraordinaria destreza narrativa y su inigualable visión como director, el impacto de Ford en la industria cinematográfica es innegable. Acompáñenos en un viaje a través de la vida, la obra y el legado perdurable de este legendario director mientras nos adentramos en las obras maestras cinematográficas que han consolidado su lugar en la historia del cine.

Vida temprana

John Ford nació como John Martin Feeney el 1 de febrero de 1894 en Cape Elizabeth, Maine. Era el menor de los trece hijos de los inmigrantes irlandeses John Augustine Feeney y Barbara Curran. La familia Feeney era católica y la infancia de Ford estuvo impregnada de tradiciones y valores irlandeses.

Desde muy joven, Ford se aficionó al mar. Trabajó como marinero de cubierta y barquero durante su adolescencia, adquiriendo una experiencia que más tarde influiría en su cine. Aunque sus comienzos fueron humildes, la belleza visual de la costa rocosa de Maine ayudó a forjar el ojo artístico de Ford.

Ford cambió su nombre por el de John Ford en 1914, el mismo año en que siguió a su hermano mayor Francis a Hollywood. Francis se había establecido como actor y director de éxito bajo el nombre de Ford Sterling. El cambio de nombre distanció al joven John Feeney de la fama de su hermano al embarcarse en su propia carrera cinematográfica.

Comienzos profesionales

John Ford se inició en la industria cinematográfica cuando su hermano mayor Francis Ford, que ya era actor y director, le contrató como ayudante y actor ocasional. John debutó como actor en el western mudo de 1914 de su hermano La rosa misteriosa. En los años siguientes, Ford aprendió técnicas cinematográficas trabajando para su hermano y directores como Allan Dwan.

El primer trabajo acreditado de Ford como director llegó en 1917 con el western mudo El tornado, protagonizado por su hermano. En la década de 1920, Ford dirigió muchas películas de bajo presupuesto para estudios como Universal Pictures y Fox Film Corporation. Entre sus primeras películas mudas destacan El caballo de hierro (1924), un western sobre la construcción del ferrocarril transcontinental, y 3 bad men (1926), también un western. Ford perfeccionó su arte cinematográfico durante estos primeros años, desarrollando su talento para las imágenes impactantes y las localizaciones auténticas.

La era del cine mudo

Ford comenzó su carrera cinematográfica en 1917 como actor, ayudante de dirección, doble de acción y guionista ocasional. Debutó como director en 1917, pero no recibió crédito hasta 1919 por El tornado, protagonizada por John Gilbert.

Ford se convirtió rápidamente en uno de los principales directores de westerns y películas de acción de Hollywood durante la época del cine mudo. Algunas de sus películas mudas más importantes son:

  • El caballo de hierro (1924) – Este western épico centrado en la construcción del primer ferrocarril transcontinental fue un gran éxito de taquilla. Consolidó la reputación de Ford por su impresionante fotografía de exteriores.
  • 3 Bad Men (1926) – Un western de gran presupuesto con grandes estrellas del cine mudo como George O’Brien y Olive Borden. Fue un ejemplo de la capacidad de Ford para realizar producciones a gran escala.
  • Cuatro hijos (1928) – Ford demostró su versatilidad más allá del cine del Oeste con este drama sobre la Primera Guerra Mundial protagonizado por Margaret Mann y James Hall. Fue uno de los mayores éxitos de la Fox Film Corporation en la última época del cine mudo.
  • Hangman’s House (1928)- Un drama romántico ambientado en Irlanda que contó con la primera colaboración de Ford con el legendario actor John Wayne en un papel no acreditado. La película demostró la magnífica narrativa y el uso del paisaje de Ford.

Ford fue una fuerza pionera que ayudó a definir el género del Oeste durante la época del cine mudo. Su dominio técnico de la narración visual y las vistas panorámicas le convirtieron en uno de los directores más solicitados de Hollywood.

Transición al sonido

John Ford fue uno de los pocos directores que pasaron con éxito del cine mudo al sonoro a finales de los años veinte y principios de los treinta. En 1928 dirigió Hangman’s House, su última gran película muda. Al año siguiente, realizó su primera película con sonido sincronizado, The Black Watch. Sin embargo, no fue hasta 1930 cuando Ford dirigió su primera película sonora, Hombres sin mujeres.

Al principio, Ford tuvo problemas con la nueva tecnología del sonido sincronizado. Tuvo que modificar su estilo de dirección, muy visual y orientado a la acción, para adaptarlo a los diálogos y a los equipos de sonido fijos. Sus primeras películas sonoras resultaron algo rebuscadas, con la cámara estática durante las conversaciones. Pero Ford se adaptó rápidamente, utilizando el sonido no sólo para los diálogos, sino integrando de forma creativa la música, los efectos sonoros y la interacción conversacional. Mientras otros grandes directores del cine mudo se tambaleaban (como Charlie Chaplin), Ford demostró su versatilidad y adoptó innovaciones como el doblaje y la reproducción para crear ingeniosas historias audiovisuales.

El primer gran éxito crítico y comercial de Ford en la era del sonido fue El informador, en 1935, que le valió su primer Oscar al Mejor Director. Esta película demostró el dominio de Ford del nuevo medio, con una iluminación espectacular, un trabajo de cámara móvil y la integración de música y efectos de sonido que aumentaban la tensión y la emoción de la película. Ford había realizado con éxito la transición a la nueva era del cine sonoro, sin perder su aguda capacidad de narración visual. Esta capacidad de evolucionar manteniendo su identidad artística le serviría a Ford en las décadas siguientes, a medida que la tecnología, los estilos y los gustos del público siguieran cambiando.

Periodo clásico de Hollywood

John Ford alcanzó la cima de su carrera durante la época de los estudios clásicos de Hollywood, entre los años 1930 y 1950. Durante este periodo dirigió algunas de sus películas más aclamadas e influyentes, cimentando su reputación como uno de los más grandes cineastas estadounidenses.

Algunas de las películas clave de Ford de la época clásica de Hollywood son:

  • La diligencia (1939) – Este western ayudó a establecer las convenciones del género y convirtió a John Wayne en una estrella. La película sigue a un grupo de desconocidos que viajan en diligencia por el peligroso territorio apache.
  • Las uvas de la ira (1940) – Esta adaptación literaria sobre una familia de trabajadores emigrantes durante la Gran Depresión le valió a Ford su primer Oscar al Mejor Director. La película, protagonizada por Henry Fonda, está considerada un clásico.
  • Qué verde era mi valle (1941) – Ford ganó su tercer Oscar al Mejor Director por este conmovedor drama sobre una familia minera galesa. La película se impuso a Ciudadano Kane como Mejor Película.
  • Mi querida Clementine (1946) – Esta narración lírica del tiroteo en el Corral O.K. consolidó la leyenda de Wyatt Earp. Protagonizada por Henry Fonda en el papel de Earp, inició la amistad cinematográfica entre Ford y Fonda.
  • Fort Apache (1948) – La primera película de la aclamada «Trilogía de la Caballería» de Ford, examina los conflictos entre los nativos americanos y un arrogante capitán de la caballería estadounidense interpretado por John Wayne.
  • The Searchers (1956) – A menudo citada como uno de los mejores westerns, esta película épica sigue a un veterano de la Guerra Civil (Wayne) que busca sin descanso a su sobrina secuestrada (Natalie Wood). Sus temas y su estilo visual influyeron en muchas películas posteriores.

Durante estas dos décadas, Ford dominó tanto los dramas humanos íntimos como las películas de acción a gran escala, demostrando su completo dominio del oficio cinematográfico. Sus memorables películas de este periodo encapsulan tanto el mítico Oeste americano como los ideales de comunidad y sacrificio.

Westerns

Los westerns fueron un género importante para John Ford y contribuyeron a cimentar su reputación como uno de los más grandes cineastas estadounidenses. Ford dirigió su primer western, Straight Shooting, en 1917, y realizó más de 20 más a lo largo de su prolífica carrera.

Algunas de las películas más emblemáticas de Ford fueron westerns, como La diligencia (1939), Mi querida Clementina (1946), Fort Apache (1948), Ella llevaba una cinta amarilla (1949), Los buscadores (1956) y El hombre que mató a Liberty Valance (1962). La diligencia, en particular, contribuyó a establecer muchos de los tropos clásicos del género del western, como el tiroteo y la carga de caballería culminante, que influirían en innumerables películas posteriores.

Los westerns atrajeron a Ford por sus cualidades míticas y su capacidad para explorar temas y paisajes americanos por excelencia. El entorno fronterizo del oeste permitió a Ford crear películas visualmente impresionantes que mostraban las majestuosas vistas de Monument Valley, que se convirtió en un telón de fondo característico de sus películas. En el fondo, los westerns de Ford solían enfrentarse a la disparidad entre naturaleza salvaje y civilización, libertad individual frente a orden comunitario, mitos frente a realidad del Oeste americano.

Personajes como el solitario buscador (Ethan Edwards en The Searchers) y el oficial de caballería obligado a cumplir con su deber (el teniente coronel Thursday en Fort Apache) se repiten como arquetipos en los westerns de Ford. Pero también desafió los estereotipos del western con simpáticas representaciones de los nativos americanos en películas como Cheyenne Autumn (1964). Aunque no siempre son históricamente exactos, los westerns de Ford dejaron un impacto indeleble en la mitología del Oeste americano en el cine. Por encima de todo, demostraron su virtuosismo como director.

Películas de guerra

Las películas bélicas de John Ford se consideran algunas de las más impactantes e importantes del género. Durante la Segunda Guerra Mundial, Ford creó películas de propaganda y documentales para el gobierno de Estados Unidos con el fin de reforzar el apoyo al esfuerzo bélico.

Su primera película bélica fue en 1940 La batalla de Midway, que se rodó in situ durante la famosa batalla naval de 1942. Ford resultó herido mientras filmaba la batalla. Como primer documental a gran escala sobre el combate de la Segunda Guerra Mundial, La batalla de Midway ofreció a los estadounidenses una visión desde dentro de la guerra y ayudó a recabar apoyos.

En 1943, a petición del general George C. Marshall, Ford rodó El 7 de diciembre. Este documental sobre los ataques a Pearl Harbor mezclaba imágenes reales con recreaciones para crear un relato vívido y emotivo de aquel infame día. Ganó el Oscar al mejor cortometraje documental.

Ford consideraba sus siete documentales de guerra como algunas de sus obras más importantes. Dirigió la unidad fotográfica de la Oficina de Servicios Estratégicos y colaboró estrechamente con los militares para retratar la guerra de forma que reforzara la moral y el apoyo a las tropas. Sus películas proporcionan un registro histórico único de la Segunda Guerra Mundial desde la perspectiva estadounidense.

Carrera posterior

Ford entró en la década de 1960 con películas como Sargento Rutledge (1960) y Dos cabalgan juntos (1961), que no tuvieron tanto éxito. Continuó haciendo westerns, películas bélicas y dramas durante la década. Algunas de sus películas más destacadas son:

  • El hombre que mató a Liberty Valance (1962) – Este western protagonizado por John Wayne y James Stewart está considerado una de las mejores películas de Ford. Explora la leyenda que se esconde tras el ascenso a la fama de un senador.
  • Cheyenne Autumn (1964) – La última película del oeste de Ford retrata el éxodo de los cheyennes del norte en 1878 y 1892. Contó con un reparto de lujo formado por Richard Widmark, Carroll Baker y Ricardo Montalbán.
  • Siete mujeres (1966) – La última película de Ford fue un drama ambientado en la China de 1935. Sigue a siete mujeres en una remota misión cristiana amenazada por bandidos mongoles. En el reparto figuraban Anne Bancroft, Sue Lyon y Margaret Leighton.

Aunque la producción posterior de Ford no fue tan sólida como la de sus primeros clásicos, siguió trabajando hasta los setenta años. Cimentó su reputación como pionero que definió el género del western y aportó un estilo visual distintivo al cine de Hollywood. Incluso en sus últimos años, Ford demostró su maestría técnica y su capacidad para obtener interpretaciones poderosas de sus actores.

Premios & Honores

John Ford fue uno de los cineastas más célebres y honrados del siglo XX. Recibió numerosos premios y galardones a lo largo de sus 50 años de carrera en Hollywood.

Ford ganó cuatro premios de la Academia al Mejor Director, un récord que sigue vigente hoy en día. Recibió Oscars por El delator (1935), Las uvas de la ira (1940), Qué verde era mi valle (1941), y El hombre tranquilo (1952). Sigue siendo el único director que ha ganado cuatro Oscar en esta categoría.

Además de sus Oscar como director, Ford fue nominado otras cinco veces como mejor director: Arrowsmith (1931), El largo viaje a casa (1940), La batalla de Midway (1942), Llevaba una cinta amarilla (1949), y El hombre tranquilo (1952).

Más allá de los Oscar, Ford recibió numerosos premios y honores por su contribución al cine. Entre ellos, el primer premio a toda una vida del American Film Institute (AFI) en 1973. Ese mismo año, la Academia le concedió el Lifetime Achievement Award en la 45ª edición de los Oscar.

En 1958, el Gremio de Directores de Estados Unidos concedió a Ford el Premio a la Trayectoria por sus avances en el arte y la artesanía cinematográficos. En 1982, el Presidente Ronald Reagan le concedió la Medalla Presidencial de la Libertad por su influencia en la cultura estadounidense a través del cine.

Las películas de Ford fueron seleccionadas para su conservación por el Registro Nacional de Películas de la Biblioteca del Congreso, lo que consolida aún más su legado. El director dejó una huella indeleble en Hollywood y en el cine mundial con sus películas icónicas y su maestría técnica. Los numerosos premios y galardones que Ford recibió a lo largo de su dilatada carrera son testimonio de sus logros.

Legado

John Ford dejó una huella indeleble en el cine estadounidense. Con una carrera de más de 50 años y casi 150 películas, Ford definió y dio forma a muchos de los géneros clásicos del cine estadounidense.

Ford contribuyó decisivamente a elevar el western del estatus de película de serie B a una forma de arte dramático seria. Películas como La diligencia, Mi querida Clementina, Fort Apache y The Searchers eran complejas historias morales con el mítico telón de fondo del Viejo Oeste como telón de fondo. Ford retrató el Oeste de forma idealista y realista, a menudo cuestionando y subvirtiendo las nociones estereotipadas de héroes y villanos. Sus westerns presentaban personajes con motivos complicados y lealtades cambiantes, centrándose en la unión de las comunidades. Las películas de Ford inspiraron a futuras generaciones de directores del Oeste.

Además del western, Ford dejó su impronta en otros géneros estadounidenses por excelencia. Sus películas se centraron con frecuencia en la vida de las pequeñas ciudades americanas, el ejército e importantes acontecimientos históricos. Películas como Las uvas de la ira, Qué verde era mi valle, Eran prescindibles y El hombre que mató a Liberty Valance aportan comentarios perspicaces sobre la sociedad y la cultura estadounidenses.

Ford también contribuyó a establecer muchas de las convenciones del cine de Hollywood. Su estilo característico, con planos largos panorámicos, escenas en profundidad y encuadres cerrados de rostros y ojos, influyó en generaciones de directores. El naturalismo y la simplicidad artística de su narrativa visual marcaron el tono de la era clásica de Hollywood. Ford fue el responsable, más que ningún otro director, de dar forma al aspecto, el sentimiento y el mito del cine clásico estadounidense.

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Penelope H. Fritz es una escritora altamente cualificada y profesional, con un talento innato para captar la esencia de las personas a través de sus perfiles y biografías. Sus palabras son elocuentes y perspicaces, pintan una imagen vívida de sus temas y dejan a los lectores cautivados.
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